RIP Katherine Johnson: Hommage au «PC humain» pionnier de la NASA

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Anniversaire de Katherine Johnson

Photo: NASA; restauré par Adam Cuerden (domaine public), via Wikimedia Commons

La mathématicienne Katherine Johnson, une femme qui a brisé les barrières raciales et de genre à la NASA, est décédée à l'âge de 101 ans. Elle est surtout connue pour son travail d '«ordinateur humain» qui a permis de rendre possible le vol spatial humain précoce. Les réalisations de Johnson incluent le calcul – avec un crayon et une règle à calcul – des chemins précis permettant à Apollo 11 d'atterrir sur la lune en 1969 et, plus tard, de le faire revenir en toute sécurité sur Terre.

L'histoire de Johnson d'une carrière célèbre de 33 ans est encore plus incroyable si l'on considère l'époque à laquelle tout cela se passait. Elle est née en 1918 à White Sulphur Springs, West Virginia. En tant que femme noire, elle et sa famille étaient confrontées à la ségrégation et aux lois de Jim Crow; l'éducation publique pour les enfants noirs s'est arrêtée en huitième année. Cela n'a cependant rien fait pour diminuer l'amour de Johnson pour les mathématiques et ses talents évidents. Ses parents se sont arrangés pour qu'elle aille au lycée de ce qui est maintenant connu sous le nom de West Virginia State University. Elle est entrée au lycée à l'âge de 10 ans et a obtenu son diplôme à 14 ans, s'inscrivant rapidement au collège l'année suivante.

Au moment où Johnson était junior au collège, elle avait suivi tous les cours de mathématiques qu'ils proposaient. Elle avait un mentor à l'école nommé William Waldron Schieffelin Claytor qui n'était que la troisième personne noire à recevoir un doctorat en mathématiques d'une université américaine. Il a identifié qu'elle serait une bonne mathématicienne de recherche et a proposé des cours spéciaux pour elle. Johnson est diplômé en 1937 avec une double majeure en mathématiques et en français.

Après avoir obtenu son diplôme, Johnson a pris un emploi de professeur d'école et s'est marié. En 1940, elle a eu la chance de retourner à l'école en étant l'une des trois étudiantes noires diplômées à s'intégrer à l'Université de Virginie-Occidentale. Elle s'est cependant retirée de ses études lorsqu'elle a découvert qu'elle était enceinte de son premier enfant. Pendant plus de 10 ans après cela, sa vie s'est concentrée sur sa famille et sa carrière d'enseignante.

Intégrer à partir de Getty Images

En 1952, elle apprend que le laboratoire aéronautique Langley Memorial de la NASA embauche des femmes noires. Elle y a commencé à travailler en 1953. Deux semaines après le début de son travail, elle a aidé à calculer les forces aérodynamiques sur les avions. Parce qu'elle se souvenait de la géométrie (alors que ses collègues masculins étaient un peu plus flous à ce sujet), elle s'est révélée inestimable et y resterait le reste de son temps au sein de l'organisation.

Johnson était passionnée par son travail. En plus d'Apollo 11, elle a aidé à calculer la fenêtre de lancement de la mission Mercury en 1961, qui était le premier vol spatial humain américain. Elle a également travaillé sur la mission Friendship 7 de John Glenn et, tout au long de sa carrière, a co-écrit 26 articles techniques, ce qui en fait l'une des premières femmes de la NASA à le faire. Une partie de l'histoire de Johnson a été dépeinte par Taraji P. Henson en 2016 dans le film nominé aux Oscars Figures cachées.

Intégrer à partir de Getty Images

Après sa retraite de la NASA en 1986, Johnson est devenu un défenseur de l'enseignement des mathématiques dans les écoles publiques. Le président Barack Obama lui a décerné la Médaille présidentielle de la liberté en 2015, la plus haute distinction pour un civil. "Au cours de ses 33 années à la NASA", a noté Obama, "Katherine a été une pionnière qui a brisé les barrières de la race et du sexe – montrant aux générations de jeunes que tout le monde peut exceller en mathématiques et en sciences et atteindre les étoiles."

L'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a fait écho à ce sentiment, des années plus tard, dans un tweet concernant le décès de Johnson. «La famille de la NASA n'oubliera jamais le courage de Katherine Johnson et les étapes que nous n'aurions pas pu atteindre sans elle. Son histoire et sa grâce continuent d'inspirer le monde. »

Intégrer à partir de Getty Images

h / t: (IFL Science, The New York Times)

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