Rencontrez Les Nabis, les «prophètes de l'art moderne» qui ont transformé la peinture du tournant du siècle

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Arabesque poétique de Maurice Denis

Maurice Denis, «Arabesque poétique», 1892 (Photo: Wikimedia Commons (CC BY 2.0))

Alors que la France approchait du tournant du XXe siècle, plusieurs mouvements modernistes avaient commencé à prendre forme. Inspiré par les impressionnistes avant-gardistes, aux vues similaires fin de siècle des artistes se sont regroupés pour repousser les limites de l'art. Alors que la plupart de ces regroupements tournaient autour de styles, de goûts ou de techniques partagés, Nabi le mouvement était de nature plus métaphysique, né d'une «prophétie» qui promettait une nouvelle ère de la peinture.

Qui étaient les Nabis?

Les Nabis

Louis-Alfred Natanson, photo de Ker-Xavier Roussel, Édouard Vuillard, Romain Coolus et Felix Vallotton en 1899 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Les Nabis étaient un groupe d'artistes post-impressionnistes qui a vu le jour en 1888 et dissous en 1900. Fondé par un artiste et étudiant basé à Paris Paul Sérusier, les Nabis inclus également Pierre Bonnard, Maurice Denis, Paul Ranson, Ker-Xavier Roussel, Félix Vallotton, et Édouard Vuillard. Ensemble, ces jeunes artistes ont cherché à «revitaliser» la peinture en exploitant la forme et la couleur comme moyen de expression personnelle—Pas en tant que descripteurs objectifs.

Le poète symboliste Henri Cazalis a baptisé les artistes du nom de «Nabis», terme dérivé du mot hébreu et arabe pour «prophètes«… Comme un clin d'œil à la nature pieuse et presque spirituelle de leur fraternité artistique. "Il nous a donné un nom qui, en ce qui concerne les studios, a fait de nous des initiés", a expliqué Maurice Debis, "une sorte de société secrète aux tendances mystiques, habituellement dans un état de ferveur prophétique".

L'émergence des Nabis

Le Talisman de Paul Sérusier

Paul Sérusier, «Le Talisman», 1888 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

À l'été 1888, Paul Sérusier – un étudiant en art de 24 ans à l'Académie Julian, une école d'art privée à Paris – a rejoint une colonie d'artistes à Pont-Aven, une commune pittoresque de Bretagne, en France. Avec le pionnier post-impressionniste Paul Gauguin comme mentor, Sérusier a terminé Le talisman, un paysage pratiquement abstrait que lui et ses camarades de l'Académie Julian Denis, Bonnard et Ranson embrasseront bientôt en tant que peinture inaugurale Nabis.

Le talisman canalise le style caractéristique de Gauguin: pinceau plat, formes expressives et palette de couleurs vives. Mais surtout, cette pièce révolutionnaire illustre l'idée des Nabis de la «peinture pure», une approche axée sur les sensations qui verrait les artistes «libérés de tous les jougs que l'idée de copier a apporté à l'instinct des peintres».

Revigoré par cette nouvelle approche de la peinture, le mouvement Nabi se matérialise rapidement. L'année suivante, le groupe organise sa première exposition, Le groupe impressionniste et synthétiste, au Café des Arts, un lieu avant-gardiste à proximité du pavillon d'art officiel de l'Exposition universelle de Paris de 1889. En 1890, Maurice Denis, un membre de 18 ans, La définition du néo-traditionalisme, un manifeste de groupe qui a incité les lecteurs à «se rappeler qu'une image, avant d'être un cheval de bataille, une femme nue ou une sorte d'anecdote, est essentiellement une surface plane recouverte de couleurs assemblées dans un certain ordre».

Cette même année, les Nabis ont créé un studio à 28 rue Pigalle à Paris. Bien que décrit comiquement comme «aussi grand qu'un mouchoir de poche», ce site était la clé du mouvement; en plus de servir de lieu à l’avant-garde de la ville pour se rencontrer, se mêler et échanger des idées, c’est là que le mouvement Nabi s’est développé et s’est épanoui.

Nabi Art

La robe fleurie d'Édouard Vuillard

Édouard Vuillard, «La robe fleurie», 1891 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Comme le travail postimpressionniste dans son ensemble, les peintures Nabi n'adhéraient pas à un style spécifique. Au lieu de cela, ils étaient unis par un objectif commun: évoquer émotion plutôt que de reproduire la vraie vie.

Pourtant, les pièces Nabi présentent souvent des similitudes esthétiques. Suivant les traces de Gauguin, les artistes Nabi ont souvent utilisé le pinceau pictural et la couleur expressive. Comme d’autres artistes de l’époque, ils ont également évoqué l’aspect et la Gravures sur bois japonaises dans leur travail, aboutissant à une autre caractéristique clé de Navi: les plans d’image délibérément plats.

En renonçant à un sens précis de la perspective, les Nabis n'étaient plus limités aux confins spatiaux de la vie réelle. "J'essaie de faire ce que je n'ai jamais fait – donner l'impression qu'on a en entrant dans une pièce: on voit tout et en même temps rien", a expliqué Bonnard.

Jardins publics d'Édouard Vuillard

Édouard Vuillard, «Jardins publics», 1894 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Cette influence japonaise n'est pas seulement évidente dans les peintures Nabi; on le voit aussi dans Nabi art décoratif. En plus des toiles conventionnelles, les Nabis ont rendu leurs peintures comme écrans pliants – une approche qui a poussé leur intérêt pour l'art du Japon un peu plus loin.

Les paravents pliants n'étaient pas les seuls objets d'art décoratif fabriqués par les Nabis. Ils ont également produit du papier peint, des tapisseries, des articles en céramique et des vitraux. En 1892, ils ont également commencé à concevoir des décors et des costumes d'avant-garde pour des productions théâtrales – une relation de travail qui les a bientôt vu créer des affiches, des playbills et d'autres arts graphiques.

À la fin de la décennie, cependant, les Nabis avaient abandonné ces formes d'art de pointe, retournant à leurs racines picturales pieuses avant de se dissoudre en 1900.

Héritage

Les Nabis

Maurice Denis, «Hommage à Cézanne», 1900 (Photo: Wikimedia Commons (domaine public))

Pourquoi les Nabis ont-ils décidé de se séparer? Des décennies plus tard, le membre d'origine Édouard Vuillard a expliqué que leur travail était devenu obsolète avec l'émergence de mouvements de plus en plus modernes. «La marche du progrès a été si rapide», expliqua-t-il en 1937. «La société était prête à accueillir le cubisme et le surréalisme avant d'avoir atteint ce que nous avions imaginé comme notre objectif. Nous nous sommes retrouvés en quelque sorte suspendus dans les airs. »

Alors que les membres les plus éminents du groupe Nabi avaient évolué au début du 20e siècle (Vuillard, par exemple, s'est tourné vers le réalisme, tandis que Bonnard explorerait un large éventail de styles avant sa mort en 1947), leur héritage est resté relativement intact. Bien que souvent éclipsé par les genres successifs, l'art Nabi a ouvert la voie aux modernistes intéressés par une nouvelle forme d'art traditionnel – un paradoxe «prophétisé» par Maurice Denis dans son manifeste.

"Le néo-traditionalisme ne peut pas perdre son temps sur des psychologies savantes et fiévreuses, une sentimentalité littéraire nécessitant une explication du sujet, toutes ces choses qui n'ont rien à voir avec son propre domaine émotionnel", a-t-il déclaré. «Il a atteint le stade où des synthèses définitives sont possibles. Tout est contenu dans la beauté de l'œuvre. »

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