Les sculptures classiques en marbre blanc ont été effectivement peintes mais ont perdu leur couleur au fil du temps

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Restauration en couleurs d'un archer de Troie du Temple d'Aphaia, Egine. (Photo: Marsyas via Wikimedia Commons (CC-BY-SA-2.5))

La sculpture en marbre est une pierre angulaire de l'histoire de l'art. Les anciens Grecs ont laissé un héritage d'œuvres sculpturales transformatrices qui ont atteint un naturalisme sans précédent dans les joyaux hellénistiques tels que Venus de Milo et Nike de Samothrace. Cela a été succédé par les anciens Romains, qui ont copié leurs œuvres majeures et créé des bustes de portraits et des statues équestres de grandes figures historiques.

Au moment de leur achèvement, cependant, ces chefs-d'œuvre anciens semblaient remarquablement différents. Au lieu des surfaces en ivoire uniformes que nous connaissons aujourd'hui, ces sculptures ont en fait été peintes de couleurs vives. Cela inclut leur peau, leurs cheveux, leurs vêtements, leurs yeux et des détails encore plus fins comme des imprimés complexes et des cils. Les Grecs et les Romains ont embelli leurs sculptures de marbre immaculées dans la peinture, croyant que l'œuvre d'art était incomplète jusqu'à ce qu'elle reçoive son embellissement chromatique.

Sculpture de Vénus de Milo

Alexandros d'Antioche, «Vénus de Milo», v. 130-100 avant notre ère (Photo: Wikimedia Commons (CC-BY-SA 4.0))

Malgré ces faits, l'idée fausse de leur apparence «sans tache» perdure – en grande partie à cause de leur redécouverte il y a 600 ans et de l'impact qu'elle a eu par la suite. Lorsque les Italiens ont trouvé ces trésors classiques enfouis sous terre au 14ème siècle, les pigments fragiles étaient depuis longtemps tombés. Cependant, comme ces sculptures semblaient par ailleurs intactes et bien conservées, on supposait qu'elles étaient censées être du marbre blanc.

Cette révélation de l'esthétique ancienne – qui était si radicalement différente du style gothique persistant du Moyen Âge – a été l'un des déclencheurs de la Renaissance italienne. Soudain, les statues incolores ont été considérées comme la norme de l'art classique que tous les artistes visionnaires devraient essayer d'atteindre. Ainsi, des sculpteurs comme Michel-Ange ont été mis au défi de transformer un bloc de marbre en un idéal humain sans «souiller» la surface avec une embellissement inutile, comme la peinture.

Le jeune Caligula en polychrome

Même si des artefacts anciens avec des traces de peinture ont été découverts au cours des siècles suivants, l'esthétique glorifiée du marbre blanc avait déjà été largement répandue comme étant la bonne. À tel point que les sculptures peintes étaient souvent ridiculisées comme étant une forme d'art inférieure, d'autant plus qu'elles ressemblaient au style de l'art au Moyen Âge – une période qui était considérée comme l'antithèse des idéaux classiques et néoclassiques.

Maintenant, les historiens de l'art et les écologistes savent avec certitude que les anciennes sculptures grecques et romaines étaient censées être vues en couleur et, à l'aide de la technologie moderne, ils sont capables de reproduire ces reliques sous forme de sculptures polychromes. C'est leur espoir qu'en faisant circuler ces copies peintes dans les musées et les expositions, l'idée imperméable de la sculpture en marbre blanc finira par devenir égale à ses homologues peintes.

Regardez cette vidéo de Vox pour obtenir une brève histoire du monde de l'art antique coloré.

(intégré) https://www.youtube.com/watch?v=4jmMWohs1XM (/ intégré)

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