La NASA dit qu'environ 300 millions de planètes habitables pourraient exister dans la Voie lactée

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Exoplanète habitable

Illustration de Kepler-186f, la première planète de la taille de la Terre validée à orbiter autour d'une étoile lointaine dans la zone habitable. (Photo: NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle)

Les humains se demandent depuis longtemps s'il y avait d'autres planètes comme la Terre où la vie pourrait prospérer. Cette question séculaire a commencé à refaire surface à mesure que de plus en plus d'exoplanètes ont été découvertes ces dernières années. Grâce à une nouvelle étude, nous avons une idée du nombre de planètes qui pourraient soutenir la vie, et ce nombre pourrait vous choquer.

En utilisant les données du télescope spatial Kepler, désormais retiré, un groupe de chercheurs a estimé qu'il y avait environ 300 millions de planètes habitables juste dans la Voie lactée. Et plusieurs pourraient même être dans notre quartier. Alors qu'est-ce qui rend une planète habitable aux yeux des astronomes? Premièrement, la planète doit être rocheuse et capable de supporter de l'eau liquide à la surface. Et deuxièmement, il doit avoir une étoile proche qui soit à la bonne température. Pour être précis, ces étoiles doivent avoir une température similaire à celle du Soleil, soit 1500 degrés Fahrenheit.

Fait intéressant, quelques exoplanètes relativement proches répondent aux critères. En fait, au moins quatre sont à moins de 30 années-lumière de notre Soleil, la plus proche étant à seulement 20 années-lumière. Bien sûr, rien n'est certain, mais cette recherche nous aide à comprendre quelles exoplanètes ont le potentiel d'avoir les bons ingrédients pour soutenir la vie. Les résultats ont été obtenus après que les chercheurs ont examiné de près quatre années de recherche sur le télescope spatial Kepler.

GIF d'exoplanète en rotation

Illustration de l'apparition possible de la planète Kepler-452b, le premier monde de taille proche de la Terre à se trouver dans la zone habitable d'une étoile semblable à notre Soleil. (Photo: NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle)

«Kepler nous a déjà dit qu'il y avait des milliards de planètes, mais maintenant nous savons qu'une bonne partie de ces planètes pourrait être rocheuse et habitable», explique l'auteur principal Steve Bryson, chercheur au centre de recherche Ames de la NASA dans la Silicon Valley en Californie. «Bien que ce résultat soit loin d'être une valeur finale et que l'eau à la surface d'une planète n'est que l'un des nombreux facteurs qui soutiennent la vie, il est extrêmement excitant que nous ayons calculé que ces mondes sont aussi communs avec une telle confiance et précision.

Jusqu'à ce qu'il soit à court de carburant et qu'il soit retiré en 2018, le télescope spatial Kepler était en mission pour découvrir combien de planètes habitables existent dans notre galaxie. Pour cette étude, les informations collectées ont été combinées avec des données de la mission Gaia de l'Agence spatiale européenne. La mission Gaia a fourni des informations importantes sur la quantité d'énergie qui tombe sur une planète à partir de son étoile hôte, ouvrant un monde de possibilités. En fait, en tenant compte de l'atmosphère de ces planètes, ils ont constaté qu'environ la moitié des étoiles semblables au Soleil ont des planètes rocheuses capables d'accueillir de l'eau liquide à leur surface.

Avant de commencer à penser que nous allons bientôt nous envoler vers ces exoplanètes, il reste encore du travail à faire pour voir si les prédictions des chercheurs sont correctes. Pourtant, c'est une grande avancée pour tous ceux qui tentent de percer les mystères de l'univers. «Pour moi, ce résultat est un exemple de tout ce que nous avons pu découvrir avec ce petit aperçu au-delà de notre système solaire», a déclaré Bryson. «Ce que nous voyons, c'est que notre galaxie est fascinante, avec des mondes fascinants et certains qui ne sont peut-être pas trop différents des nôtres.»

h / t: (Alerte scientifique)

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