Incroyables gagnants du concours de photographie BigPicture Natural World

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Lièvre recroquevillé dans la neige

«Shelter in Place» par Andy Parkinson. Gagnant du grand prix.
Pour obtenir ce cliché intime d'un lièvre d'Amérique (Lepus timidus) recroquevillé contre une tempête hivernale écossaise, Andy Parkinson a enduré des semaines de froid et de vent féroces qui lui ont projeté des éclats de glace sur le visage. La seule espèce de lapin indigène de Grande-Bretagne, en revanche, est tout à fait à l'aise dans ces conditions inhospitalières. Des groupes de vingt lièvres ou plus se rassemblent chaque hiver pour grignoter de la bruyère sur les pentes sous le vent, où la neige a tendance à être moins profonde. Avant de se reposer, ils s'éloignent de leurs traces pour confondre les prédateurs. Et tandis que certaines chevauchent les tempêtes dans les terriers ou les dépressions, cette femelle a créé son propre abri, se repliant en boule pour conserver la chaleur et minimiser l'exposition aux éléments. C'est une stratégie astucieuse pour survivre au genre de temps qui pousse la plupart des créatures à l'intérieur ou sous terre.
Malgré leur courage, les lièvres de montagne sont le mammifère britannique qui décline le plus rapidement, en raison de la chasse non réglementée et de la perte d'habitat. Parkinson espère qu'attirer l'attention sur ces lapins remarquables convaincra les législateurs de les protéger.

La vie sur Terre a de nouveau été présentée dans toute sa splendeur grâce au concours de photographie BigPicture Natural World. Chaque année, l'événement, qui est dirigé par la California Academy of Sciences, attire les meilleurs photographes de la nature et de la faune, qui soumettent leur meilleur travail à l'examen. Comme toujours, le niveau de compétition est élevé et, cette année, le grand prix a été décerné à une photo d'un animal courageux face à une rude tempête hivernale.

Le photographe britannique Andy Parkinson, qui contribue à la National Geographic, a remporté le premier prix pour sa superbe photo d'un lièvre d'Amérique. Capturé au milieu d'une tempête de neige en Écosse, le lapin se fond presque dans l'environnement. Ces lièvres sont habitués à des conditions difficiles, mais en tant que seule espèce de lapin indigène de Grande-Bretagne, ils voient malheureusement leurs populations diminuer en raison de la chasse et de la perte d'habitat. La vision de Parkinson de cet animal robuste est mise en évidence à travers son portrait artistique du lièvre recroquevillé alors que la tempête brille autour de lui. La neige emballée sur sa fourrure raconte à quel point ces mammifères doivent être tenaces pour survivre à des températures aussi froides.

Les autres finalistes et vainqueurs font également preuve d'une incroyable habileté. Dans le mélange sont des noms familiers comme Greg Lecoeur, dont la photographie sous-marine lui a valu un autre prix en tant que gagnant de la catégorie Aquatic Life. Son image de phoques crabiers nageant autour d'un iceberg donne un aspect semblable à celui de l'Arctique. En fait, à travers les différentes catégories, nous pouvons voir comment la faune se déroule dans le monde, passant du nord du Kenya et la quête d'un groupe pour réhabiliter les girafes dans l'ouest de l'Espagne, où une rivière autrefois fertile est maintenant fissurée et séchée à cause de l'exploitation minière.

Ces images sont apparues à l'origine sur bioGraphic, un magazine en ligne sur la science et la durabilité et le sponsor média officiel de la California Academy of Sciences. Grande image Concours de photographie du monde naturel.

Les gagnants et les finalistes du concours de photographie BigPicture Natural World mettent en valeur la faune du monde entier.

Girafe étreignant Samburu

«Gardiens des girafes»
par Ami Vitale. Gagnant du reportage photo (l'une des six images).
Trop souvent, dit Ami Vitale, la photographie de nature exclut les humains dont la vie est intimement liée au monde naturel. Son projet d'une décennie, documentant les liens entre le peuple Samburu et la faune dans le nord du Kenya, inverse cette omission, racontant comment les gens de Samburu sont devenus des défenseurs des animaux sauvages et de leur habitat.
Pendant aussi longtemps que les Samburu ont brouté du bétail, leurs moyens de subsistance étaient apparemment en contradiction avec les éléphants, les rhinocéros, les girafes et les autres grands mammifères avec lesquels ils partagent leur patrie. Mais comme les braconniers ont décimé les populations d'éléphants (Mammalia proboscidea) au cours des dernières décennies, les éleveurs de Samburu ont réalisé que leur bétail souffrait également. Les éléphants favorisent la croissance de l'herbe en débroussaillant les broussailles et les petits arbres, de sorte que leur nombre diminue, il y a moins d'herbe pour les vaches. En réponse, le Samburu a lancé un sanctuaire pour réhabiliter les éléphants orphelins, ainsi que d'autres programmes de conservation qui profitent aux espèces menacées comme la girafe réticulée (Giraffa camelopardalis reticulata), illustrée ici. Ces efforts changent les attitudes de longue date de Samburu envers la faune sauvage et montrent comment la santé des communautés humaines et animales est liée. «Les communautés autochtones détiennent la clé pour sauver les grands animaux d'Afrique», explique Vitale. «Là où ces communautés sont intactes, le braconnage a considérablement diminué.»

Guépard attaquant un impala

«Vitesse et stratégie» par Yi Liu. Gagnant de la faune terrestre.
Bien qu'ils soient les animaux terrestres les plus rapides au monde, attraper des proies n'est pas une tâche facile pour un guépard (Acinonyx jubatus). Le terrain principalement dépourvu d'arbres de la savane africaine donne aux antilopes, impalas et autres ongulés suffisamment de temps pour repérer les prédateurs qui approchent, et même une légère longueur d'avance peut faire la différence entre la vie et la mort. Pour éviter d'alerter leurs proies, les guépards commencent à chasser au ras du sol, où leur pelage tacheté les aide à se fondre dans le terrain. Lorsqu'ils arrivent à moins de 60 mètres (200 pieds) de leur cible, les guépards accélèrent à un rythme fulgurant, atteignant 95 kilomètres (60 miles) par heure en quelques secondes. Mais les prédateurs félins doivent toujours tenir compte de la vitesse de leurs proies – dans ce cas un impala (Aepyceros melampus), qui peut zigzaguer à plus de 80 kilomètres (50 miles) par heure. Pour combler l'écart, ce guépard a fait trébucher sa carrière alors qu'il tentait de s'échapper, prouvant que parfois, la stratégie est tout aussi importante que la vitesse.

Hippopotames se rassemblant dans la rivière Okavango au Botswana

"Hippo Huddle" par Talib Almarri. Finaliste de la faune terrestre.
Chaque hiver, alors que les eaux de la rivière Okavango au Botswana se répandent sur son vaste delta, un éventail de faune africaine se rassemble pour manger, boire, éclabousser et tremper. Cette zone humide saisonnière était particulièrement importante en 2019, lorsque la grave sécheresse a laissé les populations humaines et animales désespérément à la recherche d'eau. Les bovins, les éléphants, les crocodiles et autres créatures ont dû se battre pour toute eau qu'ils pourraient trouver dans les piscines rétrécies du delta.
Parmi ceux qui cherchaient refuge se trouvaient des troupeaux d'hippopotames (Hippopotamus amphibious). Ces herbivores semi-aquatiques sont bien équipés pour passer des heures chaque jour dans l'eau – leurs narines et leurs yeux situés si haut sur la tête qu'ils peuvent respirer et voir lorsqu'ils sont pour la plupart submergés. Ils sont également des nageurs gracieux et peuvent retenir leur souffle jusqu'à cinq minutes. Mais même leurs capacités aquatiques et leur poids impressionnant n'étaient pas à la hauteur du delta boueux et frappé par la sécheresse de l'année dernière. Au moins 200 hippopotames se sont retrouvés piégés dans la boue et n'ont réussi à survivre que parce que les responsables de la faune du Botswana ont pompé de l'eau pour les aider à s'échapper. À mesure que le climat se réchauffe, ces sécheresses peuvent devenir plus fréquentes dans une grande partie de l'Afrique.

Sédiments secs le long du Río Tinto

«Une rivière qui a mal tourné» de Juan Jesús González Ahumada. Gagnant de l'Art de la nature.
Le long du Río Tinto dans l'ouest de l'Espagne, des couches de sédiments multicolores se combinent avec de l'eau rouge sang pour produire un effet d'un autre monde. Mais l’étrange coloration – montrée ici sur une photo de boue craquelée au bord de la rivière – a des origines familières: le ruissellement des millénaires d’exploitation minière dans la Sierra Morena environnante a provoqué une acidification galopante et des niveaux toxiques de métaux dissous. La pollution est si extrême que la NASA a utilisé le fleuve et les microbes résilients qui l'appellent comme proxy pour les conditions de vie sur Mars.
Sans surprise, l'eau est inutilisable pour les communautés qui vivent à proximité – du moins pour l'instant. En 2016, une collaboration entre une équipe de chercheurs espagnols enquêtant sur la minéralogie du fleuve et un groupe de chercheurs français cherchant à la décontaminer a fait une découverte importante. Lorsque l'eau a été purifiée, les solides restants contenaient une forte concentration de particules d'aluminium microscopiques, un produit précieux qui peut être vendu pour compenser le coût de la décontamination.

la chauve-souris à doigts longs du Mozambique écumant un lac

«Pond Skim» de Piotr Naskrecki. Gagnant de la vie ailée.
Dans le parc national de Gorongosa, à l'extrémité sud de la grande vallée du Rift en Afrique, l'eau respire au fil des saisons. Les lacs et les rivières qui débordent pendant les mois d'hiver sont réduits en flaques et ruissellements l'été. Pour de nombreuses espèces, y compris la chauve-souris à longs doigts du Mozambique (Miniopterus mossambicus), la saison sèche signifie des voyages plus longs pour une gorgée d'eau bien nécessaire.
Alors que notre planète se réchauffe et que les sécheresses augmentent en fréquence et en intensité, les oasis saisonnières dont dépendent les chauves-souris s'assèchent. Sans eau adéquate, les chauves-souris saines commencent à s'affaiblir, ce qui les rend plus sensibles aux maladies qui dévastent déjà les populations du monde entier. Ceux qui survivent sont parfois obligés de boire dans des plans d'eau d'origine humaine – une aubaine pour les chauves-souris, mais un risque potentiel pour les personnes qui boivent à partir de ces mêmes sources d'eau, car les chauves-souris sont porteuses d'une multitude de maladies zoonotiques. C’est souvent à ces interfaces interspécifiques que des tueurs comme Ebola et le nouveau coronavirus émergent.

Phoques crabiers entourant un iceberg sous-marin

«Berg Buffet» de Greg Lecouer. Gagnant de la vie aquatique.
Le photographe français Greg Lecouer a bravé les eaux glaciales pour saisir ce rare aperçu de la vie sous la glace antarctique, où il a rencontré un équipage de phoques crabiers (Lobodon carcinophaga). Maladres et laborieux sur terre, les phoques crabiers sont des nageurs élégants et agiles qui passent toute leur vie dans la zone de banquise entourant le continent gelé. Portés par les courants polaires, les icebergs vêlent au large des glaciers du continent, transportant des minéraux et des nutriments de la terre dans l'océan. Une fois en mer, les icebergs fondent lentement, libérant des nutriments essentiels dans leur sillage et procurant nourriture et abri aux phoques. Les eaux fertilisées provoquent une floraison de phytoplancton qui attire le krill – qui, malgré le nom des crabiers, est un repas préféré des phoques.

Mise à plat d'oiseaux blessés par des chats de compagnie en plein air

«Le coût des chats»
par Jak Wonderly. Gagnant Humain / Nature.
Chaque année, le personnel de WildCare, une organisation de sauvetage d'animaux en Californie, est chargé de réhabiliter des centaines d'oiseaux et d'autres animaux sauvages mutilés par des chats domestiques en plein air. Les 200 représentés ici n'ont pas survécu. «Je voulais créer une image pour montrer certains des impacts de nos animaux sur la faune autour de nos maisons», explique Jak Wonderly.
L'un de ces impacts est un monde avec moins de chants d'oiseaux. Aux États-Unis seulement, plus de 2 milliards d'oiseaux sont tués par des chats chaque année. D'autres nations, dont l'Australie et la Nouvelle-Zélande, ont tenté de protéger la faune indigène en imposant des restrictions aux propriétaires de chats, telles que des "couvre-feux de chat" qui exigent que les chats soient à l'intérieur après la tombée de la nuit. Mais comme il est peu probable que de telles mesures gagnent du terrain en Amérique du Nord, Wonderly a pris cette photo dévastatrice. En illustrant la souffrance causée par les chats domestiques en liberté, il espère susciter des discussions sur des solutions alternatives pour réduire le nombre de morts causées par nos animaux de compagnie.

Éléphant de savane africaine atteignant le tronc à travers le toit d'une cuisine

"Attaque de snack
par Gunther De Bruyne. Finaliste Humain / Nature.
Après une tentative infructueuse d’attraper une collation, cet éléphant de savane africaine (Loxodonta africana) a exprimé ses frustrations sur le toit d’une cuisine en plein air dans le parc national de Kasungu au Malawi. Le photographe et biologiste Gunther De Bruyne dit qu'une telle destruction était courante pendant son séjour dans une station de recherche là-bas. Mais, ajoute De Bruyne, il y a une raison pour laquelle les éléphants de Kasungu sont inhabituellement dangereux: lui et d'autres scientifiques ont découvert que les éléphants des régions fortement braconnées ont tendance à être plus agressifs.
En 1977, plus de 1 000 éléphants parcouraient Kasungu. En 2015, le braconnage avait réduit la population à seulement 50 personnes. Alors que les récentes interdictions de l'ivoire pourraient inverser la tendance – il y a maintenant plus de 80 éléphants dans le parc – le rétablissement prend du temps, en particulier chez les animaux aussi intelligents et durables que les éléphants. Peut-être qu'à la prochaine visite de De Bruyne, le toit de la cuisine restera debout.

Nectar sur les pointes de Sundew

«Une situation délicate» par Edwin Giesbers. Paysages, paysages aquatiques et Flora Winner.
«Innocemment posée sur les fines épines rouges d'un drosera à feuilles oblongues (Drosera intermedia), des perles d'insectes attirent le nectar comme des garnitures sucrées sur un cocktail mortel. Lorsqu'un insecte atterrit pour siroter le nectar, le droséra carnivore enroule lentement ses feuilles autour de lui, libérant des enzymes digestives qui liquéfient sa proie sans méfiance en un repas digestible. Si un droséra attrape quelque chose de non comestible, il libère rapidement le délinquant non nutritif de son emprise.
L'azote et le phosphore provenant des insectes mangeurs permettent aux droseraies de prospérer dans des endroits où la plupart des plantes ne peuvent pas survivre, comme le sol acide et pauvre en nutriments des marais et des tourbières. Ces adaptations ont fasciné Charles Darwin, qui a écrit en 1860 qu'il se souciait «plus de Drosera que de l'origine de toutes les espèces». Néanmoins, Darwin attendrait 15 ans avant de publier ses soupçons controversés selon lesquels certaines plantes mangent des animaux. »

Crapaud nageant dans l'eau

«Tiens bon» de Mathieu Foulquié. Finaliste de la vie aquatique.
Sous les turbulences d’une petite cascade de la rivière Lez, en France, un crapaud commun mâle (Bufo bufo) tient bon pour la vie. Ce n'est pas sa propre vie, cependant, le mâle contribue à assurer la survie de son espèce en fertilisant les œufs de sa compagne pendant qu'elle les pond. Connu sous le nom d’amplexus – latin pour «embrasser» – ce comportement d’accouplement est courant chez les amphibiens et les autres animaux dont les œufs doivent être fécondés à l’extérieur. Les mâles développent temporairement des glandes sur leurs orteils, connues sous le nom de coussinets nuptiaux, pour les aider à saisir l'abdomen gonflé des femelles. Ensuite, alors que la femelle libère des milliers d'œufs en brins nacrés et gélatineux, le mâle les enrobe de sperme.
Des dizaines de crapauds à la recherche de partenaires pour cette ancienne danse de procréation sont tués chaque printemps par des véhicules à moteur. Heureusement, certaines communautés européennes ont construit des canaux et même enrôlé des volontaires pour faire la navette crapaud pour les aider à traverser les routes et à rejoindre leurs camarades.

Champignons comestibles dans la forêt

«Champignon magique» par Agorastos Papatsanis. Finaliste Paysages, Aquatiques et Flora.
Malgré l'apparence éthérée de cette photo, ces champignons comestibles (Macrolepiota procera) n'induiront aucune hallucination. Mais cela ne signifie pas qu'ils ne sont pas magiques. En effet, plus nous en apprenons sur les champignons, plus ils semblent contenir de magie. De l'aide à la communication des arbres à la production de métabolites qui combattent le cancer, les scientifiques ont seulement commencé à découvrir les caractéristiques fantastiques des champignons.
À l'origine de bon nombre de ces capacités se trouve le rôle unique que jouent les champignons dans l'environnement. En tant que décomposeurs primaires, les champignons décomposent la matière organique des plantes et des animaux morts. En retour, les champignons sont remplis d'éléments nutritifs et de minéraux essentiels, dont un certain nombre peuvent conférer des avantages antioxydants, antimicrobiens et anticancéreux aux humains. Cette même capacité fait également des champignons des assainisseurs environnementaux exceptionnels, ingérant les toxines et les métaux lourds que diverses pratiques industrielles ont lessivées dans le sol.

Concours de photographie BigPicture Natural World: site Web | Facebook | Instagram

My Modern Met a accordé la permission de présenter des photos par le concours de photographie BigPicture Natural World.

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