De puissantes photos capturent les manifestations passionnées de George Floyd à Minneapolis [Interview]

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Manifestant avec des signes au George Floyd Protest à Minneapolis

Pour Dr Artyom Tonoyan, la nécessité d'être politiquement actif a commencé à un jeune âge. Ayant grandi en Arménie soviétique, il a vu de première main comment les protestations pouvaient apporter une vague de changement. Donc, en tant que photographe passionné, cela n'avait de sens que de descendre dans la rue alors que des protestations contre la brutalité policière qui avait entraîné le meurtre de George Floyd s'installaient à Minneapolis et à St. Paul.

Sa photographie est une incroyable documentation de ce moment critique de l'histoire américaine. Tonoyan a passé du temps sur le site du meurtre de Floyd, où une fresque murale a été transformée en mémorial, puis s'est aventuré à Saint-Paul, où le chagrin s'est transformé en frustration. Ses images de manifestants (jeunes et vieux) brandissant leurs pancartes, tout en pleurant Floyd et tout ce que sa mort représente, partagent le côté sombre mais pacifique ainsi que la rage et la violence.

Des bâtiments ont été incendiés, des policiers sont arrivés sur les lieux et des gaz lacrymogènes ont été libérés sur les manifestants, y compris Tonoyan. Pour Tonoyan, qui est associé de recherche au Center for Holocaust and Genocide Studies de l'Université du Minnesota, la présence était importante pour s'assurer que le public puisse avoir une image réelle de ce qui se passait.

Nous avons eu l’occasion de parler avec Tonoyan, qui a précédemment documenté les retombées du meurtre de Philando Castile à Saint-Antoine, à proximité, sur sa motivation pour photographier ces événements et ce qu’il a vu au milieu des manifestations. Lisez la suite pour l'interview exclusive de My Modern Met.

Signe de protestation lors des manifestations de George FloydTout d'abord, comment vous sentez-vous? Je sais que l'atmosphère doit être tendue.

Merci de demander. Pour le moment, je me sens bien, ce qui ne veut pas dire que je ne suis pas occasionnellement inquiet. Bien que les choses se soient considérablement calmées à Minneapolis et dans les villes jumelles, cela ne signifie pas qu'elle est complètement sous contrôle. Des choses comme ça sont rarement sous contrôle si vite. L'inertie pourrait encore s'accélérer.

Manifestant avec des signes au George Floyd Protest à MinneapolisJe sais que ce n'est pas la première fois que vous documentez une réaction au meurtre d'un Noir américain par la police. Qu'est-ce qui vous pousse à agir?

Un certain nombre de choses. Et nous aurons peut-être besoin d'un bref historique pour expliquer ce qui me fait sortir et photographier des manifestations.

J'ai grandi en Arménie soviétique à une époque où elle subissait d'énormes changements idéologiques et structurels. Après l'arrivée au pouvoir de Gorbatchev, les deux mots à la mode qui étaient sur toutes les lèvres perestroïka et glasnost(ce qui signifie respectueusement restructuration et liberté d'expression), qui étaient essentiellement des tentatives de réforme du pays en autorisant certaines libéralisations, tant politiques qu'économiques.

Pour les Arméniens soviétiques, et pour d'autres soi-disant «nations captives» de l'Union soviétique, la libéralisation signifiait exprimer de vieux griefs politiques qui étaient jusque-là tabous. Pour les Arméniens, il y avait un certain nombre de ces problèmes, mais aucun n'était aussi urgent que celui des droits politiques et culturels de la minorité arménienne dans l'Azerbaïdjan soviétique voisin, la dégradation de l'écologie due aux déchets industriels, qui deviendrait alors une véritable explosion. mouvement d'indépendance de l'Union soviétique. Et donc, en 1988, des Arméniens par centaines de milliers ont commencé à affluer dans les rues pour demander réparation de ces problèmes.

J'avais 12 ou 13 ans quand vous pouvez dire que je suis devenu politisé, au grand dam de mes parents. J'avais commencé à expérimenter l'écriture de poésie et cela a coïncidé avec l'émergence de ces remous. J'ai donc commencé à aller à ces réunions de masse – rassemblements pacifiques – sur la place de la ville dans ma ville natale de Gyumri, en composant des poèmes parfois vraiment ringards dénonçant la domination soviétique, Gorbatchev, le Parti communiste et autres. Plus tard, ma tante, qui vivait dans la capitale Erevan, m'emmènerait avec elle à des rassemblements encore plus importants où la rhétorique était plus nette et l'atmosphère plus tendue. Mais la théâtralité des haut-parleurs et l'atmosphère carnavalesque étaient tous si séduisants et puissants pour un jeune enfant.

Manifestant avec des signes au George Floyd Protest à Minneapolis(A continué) Donc, ce genre d'attraction est resté en moi – voir, témoigner et être inspiré par le rassemblement spontané et passionné de personnes pour une cause plus grande que la vôtre. Cela m'a toujours fasciné de voir comment un effort collectif peut apporter une nouvelle réalité sociale et politique.

Quant aux aspects «documentaires», cela peut sembler étrange – et je n'y avais pas pensé – c'est probablement en partie dû au fait que j'ai perdu mes journaux intimes et la poésie de cette époque où un tremblement de terre a détruit notre maison et mon ville natale à l'hiver 1988. Étant également sociologue et étudiant en histoire, pour moi, l'importance de la preuve documentaire ne peut être surestimée. Je suis juste obsédé par la collecte de documents, probablement l'une des raisons pour lesquelles je n'ai pas encore terminé un livre sur lequel je travaille depuis plusieurs années, c'est parce que je continue à trouver de nouvelles informations que je me sens obligé d'y inclure. La documentation est un mode de vie pour moi. C'est en quelque sorte mon état d'esprit en termes généraux.

Donc, ayant une sorte de contexte, je me suis senti obligé de documenter les conséquences des meurtres insensés de Philando Castile et maintenant de George Floyd; et si les images que j'essaie de capturer peuvent déplacer même une seule personne, je me sentirai justifié. J'essaie de capturer toute la gamme des émotions dans ces démonstrations et rassemblements et de les partager avec des amis et quiconque est intéressé.

J'essaie de transmettre une histoire que beaucoup de gens dans mon cercle social (et en dehors de celui-ci) n'ont peut-être pas nécessairement trouvée intéressante ou convaincante, en espérant que mes images puissent encore les faire se sentir obligés et intéressés. À travers ces images, j'essaie d'apporter à mes amis, collègues et à toute personne intéressée une représentation visuelle des situations sociales auxquelles ils n'ont peut-être pas la capacité, l'inclination ou le désir de faire face. S'ils ne viennent pas à ces situations, j'essaye de leur apporter ces situations. Donc, dans un sens, j'essaie de les faire se sentir moins à l'aise. J'essaie de piquer leurs réalités considérées comme allant de soi.

Des gens se réconfortent au George Floyd Memorial à MinneapolisMémorial George Floyd à MinneapolisQuelle était l'atmosphère lorsque vous étiez au milieu des manifestations?

Je suis allé sur trois sites. Le premier était le site du meurtre de George Floyd et c'était vraiment l'une des situations les plus tristes dans lesquelles je me sois retrouvé depuis très longtemps. L'atmosphère était mitigée, mais le ton général était sombre. Il y avait des gens en colère, il y avait des gens en deuil, il y avait des gens désorientés – surtout des enfants dont les parents essayaient d'expliquer ce qui s'était passé et les enfants ne pouvaient pas enregistrer ce qui s'était passé ou ce qui se passait. Ils ne pouvaient pas comprendre les pleurs, les gémissements occasionnels et les explosions de colère des adultes autour d'eux. C'était douloureux de les voir essayer de gérer le fardeau dont ils seront bientôt les héritiers.

Le deuxième site était le troisième quartier du département de police de Minneapolis, que j'ai trouvé trop dangereux pour rester longtemps car vous pouviez sentir que quelque chose de majeur allait tomber et après avoir pris quelques photos là-bas, je me suis dirigé vers University Ave. à St. Paul où j'ai été témoin d'un chaos complet. Et à un moment donné, j'ai été gazé aux larmes. Deux fois. Mais j'ai pu me déplacer sur un terrain sûr pour reprendre mon souffle et retrouver la vision avant de rentrer chez moi.

Des agents de police de St. Paul pendant les manifestations de George FloydDes agents de police de St. Paul avec un immeuble en flammes pendant les manifestations de George FloydPourquoi pensez-vous que ces types de protestations sont importants?

L'importance de l'action sociale collective ne peut être surestimée. Il existe d'innombrables exemples de véritables changements politiques en cours à la suite de protestations – souvent pacifiques, parfois moins. Bien sûr, il y a le contre-argument selon lequel les changements sont mieux mis en œuvre par le vote, par le biais d'un processus politique très ennuyeux et très long. Ce que les protestations accomplissent, cependant, et qui est peut-être leur plus grande vertu, c'est qu'elles obligent les élites politiques à s'asseoir et à en tenir compte. Dans un sens, les protestations sont de la politique par d'autres moyens.

Pour ajouter à cela, je pense que c'est Kurt Vonnegut qui a dit que, pendant la guerre du Vietnam, les gens étaient contrariés que les Vietnamiens ne se battent pas comme des dames et des messieurs, en uniforme, c'est gentil, prim et convenable. Et ainsi étendre la métaphore, nous pouvons dire que les gens ont envie de protester comme des dames et des messieurs n'a pas fonctionné, ou il a eu un succès très limité et qualifié. C'était certainement le sentiment général des manifestants.

Manifestant avec des signes au George Floyd Protest à MinneapolisEnfants au George Floyd Memorial à MinneapolisY a-t-il un moment particulier des manifestations qui vous ont marqué?

Je pense que la présence de tant d’enfants sur le site de la mort de George Floyd a vraiment été ce qui m’a frappé. C'était douloureux de les voir là-bas. Cela ne devrait pas être l’introduction de quiconque à la vie 101, encore moins pour les enfants. Mais, malheureusement, pour de nombreux enfants de la communauté afro-américaine, c'est une réalité bien trop douloureuse.

Manifestant avec des signes au George Floyd Protest à MinneapolisQu'espérez-vous retirer de cette expérience?

L'historienne Lynn Hunt a un super petit livre intitulé Inventer les droits de l'homme où elle discute des origines historiques des droits de l'homme, à la fois comme concept et comme mouvement. L'un des aspects les plus intéressants du livre est de savoir comment l'essor de la littérature moderne dans des endroits comme la France a permis au lecteur de s'imaginer à la place des autres, pour ainsi dire, inspirant le sentiment des autres. Des histoires que des écrivains comme Rousseau, Voltaire et d'autres racontaient à leurs lecteurs décrivaient souvent des relations sociales désordonnées et inharmoniques permettant à leurs lecteurs d'imaginer un monde plus équitable, une société plus juste. Bien que non fictif, j'essaie aussi de raconter des histoires avec mes photos, des histoires motivées principalement par l'empathie.

Immeuble en flammes après les manifestations de George Floyd à St. PaulTeargas aux manifestations de George Floyd à Minneapolis

Artyom Tonoyan: Twitter

My Modern Met a accordé la permission de présenter des photos d'Artyom Tonoyan.

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