Comment John James Audubon a complètement changé notre façon de voir les «oiseaux d'Amérique»

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Portrait de John James Audubon

John James Audubon, 1826 par John Syme. (Photo: domaine public via Wikipedia)
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Les oiseaux ont longtemps été une source de fascination pour les artistes, mais peut-être aucun artiste n'a eu plus d'influence sur ce monde que John James Audubon. Au tournant du 19e siècle, Audubon, né en France, ferait son chemin en Amérique à l'âge de 18 ans. Il passerait ensuite sa vie absorbé par son amour des oiseaux pour créer l'un des livres les plus épiques de tous les temps, Les oiseaux d'Amérique.

Toujours un aventurier, Audubon était un entrepreneur qui a déménagé sa jeune famille dans l'ouest du Kentucky, qui était pratiquement une frontière instable à l'époque. Après plusieurs entreprises qui ont échoué, il a utilisé ses compétences en dessin pour rembourser ses dettes avant de se consacrer à ce qui serait le travail de sa vie.

Il a fallu sept ans pour commencer à publier Les oiseaux d'Amérique et onze ans pour terminer toute la série. Entreprise ambitieuse, Audubon avait pour objectif de peindre chaque oiseau en Amérique du Nord. Pour ce faire, il a fallu de la ténacité et des sacrifices, mais grâce à ses efforts, nous avons maintenant une capsule temporelle de ce à quoi ressemblait la faune américaine au 19e siècle.

Étonnamment, Audubon n'a commencé son ambitieux projet qu'à l'âge de 35 ans et a dû attendre jusqu'à 41 ans pour voir le premier volume publié. Chaque volume grandeur nature comprend des gravures colorées à la main des oiseaux rencontrés par Audubon, y compris de nombreuses espèces qu'il a découvertes et plusieurs qui sont maintenant éteintes.

Qu'est-ce qui a poussé John James Audubon à créer ce chef-d'œuvre? Et comment son travail continue-t-il d'influencer les artistes et les ornithologues aujourd'hui? Découvrons-le.

Louisian Heron par John James Audubon

«Louisiana Heron» de John James Audubon. Planche 217 de «Les oiseaux d'Amérique» (Photo: domaine public via la National Audubon Society)

Une passion pour l'aventure

La vie d'Audubon est marquée par des aventures incroyables, à partir de son arrivée en Amérique. Son voyage a en fait été effectué à l'aide d'un faux passeport que son père a acheté afin d'empêcher son fils d'être rédigé pendant les guerres napoléoniennes.

Une fois arrivé en Amérique, il s'est rendu à la ferme de sa famille, Mill Grove, à l'extérieur de Philadelphie. Là, il était plongé dans la nature et a eu sa première occasion de profiter des incroyables espèces d'oiseaux d'Amérique du Nord.

Son intérêt pour la faune l'a amené à commencer à illustrer et à peindre les oiseaux qu'il a vus autour d'eux. Mais ce n'est pas tout; Audubon était également intéressé par leur comportement. Il a enregistré ses observations et a mené le premier projet de baguage d'oiseaux connu en Amérique du Nord en attachant du fil aux phoebes de l'est afin de voir s'ils retournaient dans leurs nids chaque année.

Le jeune Audubon, cependant, ne considérait pas son art comme une entreprise. Il s'est plutôt concentré sur les importations / exportations pour subvenir aux besoins de sa jeune famille. Pourtant, il a maintenu sa passion pour les oiseaux pendant son temps libre et est devenu un expert en taxidermie et un collectionneur d'oeufs d'oiseaux, de plumes et d'autres spécimens d'animaux sauvages.

Finalement, en 1808, Audubon déménageait sa famille au Kentucky où ils dirigeraient un magasin général sur la rivière Ohio. Lorsque cette entreprise est partie vers le sud, il a déménagé sa famille dans les bois et ils se sont installés dans une cabane en bois à Henderson, Kentucky.

C'est ici qu'Audubon a pris l'apparence d'un homme de frontière en portant des mocassins, des vêtements de frontière et en portant un tomahawk. Audubon a apprécié cette fusée et l'utilisera plus tard pour attirer des clients Les oiseaux d'Amérique.

Dinde sauvage de The Birds of America d'Audubon

«Wild Turkey» de John James Audubon, planche 1 de «The Birds of America» (Photo: domaine public via la National Audubon Society)

L'art et la science combinés

En 1819, Audubon était en faillite après plusieurs tentatives commerciales infructueuses. À 31 ans, il a été jeté en prison pour ses dettes. Afin de joindre les deux bouts, il a dessiné des portraits pour les gens de la campagne, ce qui n'était pas idéal mais lui a au moins permis de poursuivre son art.

Changeant de vitesse, Audubon a commencé à combiner son amour pour les oiseaux et l'art. Cela comprenait un passage à ce qui est maintenant le Musée d'histoire naturelle du Centre des musées de Cincinnati, où il a peint des décors et fait de la taxidermie pour les expositions du musée. C'est peu de temps après, en 1820, qu'il est devenu déterminé à peindre toutes les espèces d'oiseaux en Amérique.

Pour soutenir son ambitieux projet, il a donné des leçons de dessin et peint des portraits pour de riches mécènes. Mais surtout, comme Audubon était obsédé par son travail, sa femme Lucy est devenue le principal soutien de famille. Elle a soutenu les efforts de son mari, qui l’appelait souvent pendant des mois à la fois pendant qu’il cherchait de nouveaux spécimens.

L'énormité du travail signifiait que le processus de recherche et de peinture prendrait des années. En fait, le travail d'Audubon s'est tellement amélioré au cours du projet qu'il a dû revenir en arrière et redessiner certaines des espèces précédentes pour que le travail soit uniforme.

«American Flamingo» de John James Audubon, planche 431 de «Les oiseaux d'Amérique» (Photo: domaine public via la National Audubon Society)

Six ans après ses débuts, Audubon est monté à bord d'un navire pour l'Angleterre avec plus de 300 dessins. Audubon, maintenant âgé de 41 ans, était déterminé à trouver un financement pour son travail, ce qui serait une entreprise coûteuse étant donné que chaque page était censée être grandeur nature et que le nombre d'oiseaux était notable.

Dans un mouvement qui était en avance sur son temps, Audubon a visité le Royaume-Uni et vendu des abonnements pour Les oiseaux d'Amériquea – un véritable effort de financement participatif du XIXe siècle. Le portefeuille, associé au panache d'Audubon pour la narration, a vendu le travail et à travers le Royaume-Uni, les abonnements ont été pris. Ceci, couplé avec des expositions et des commissions sur le pétrole, a permis à Audubon de lever les 115 640 $ (plus de 2 000 000 $ aujourd'hui) dont il avait besoin pour produire le livre. Les abonnés recevraient cinq séries de tirages tous les un à deux mois, la publication s'étalant de 1827 à 1839.

Robert Havell, Jr. était responsable des gravures, tandis que plus de 50 coloristes se tenaient dans une chaîne de montage pour colorier à la main chaque page. Les pages elles-mêmes étaient énormes, à tel point qu'elles s'appellent folio éléphant.

Caroline Perruche par Audubon

«Carolina Parakeet» de John James Audubon, planche 26 de «The Birds of America» (Photo: domaine public via la National Audubon Society)

L'importance de Les oiseaux d'Amérique

Les dessins d'oiseaux d'Audubon continuent de résonner aujourd'hui. Contrairement aux illustrations d'oiseaux antérieures, qui avaient été faites après avoir étudié des spécimens morts, Audubon s'est en fait rendu sur le terrain et a fait des observations directes. Cela lui a permis de revenir en studio et de poser les spécimens de manière plus naturelle à l'aide de fils.

Cela s'est traduit par des vues spectaculaires et dynamiques de la faune, qui n'avaient jamais été vues auparavant. L'ampleur même de l'œuvre, qui contient 435 aquarelles grandeur nature, est impressionnante même aujourd'hui. Bien que moins de 200 jeux complets d'estampes aient jamais été publiés, ceux qui restent encore aujourd'hui sont des exemples incroyables de talent artistique et de passion scientifique.

Mais la contribution d'Audubon n'est pas seulement artistique, elle est aussi scientifique. Audubon a non seulement identifié 25 nouvelles espèces d'oiseaux au cours de ses recherches, mais il a également inclus des oiseaux qui ont maintenant disparu. Cinq espèces – la perruche de Caroline, le pigeon voyageur, le canard du Labrador, le grand pingouin, le tétras penné – sont maintenant éteintes et une, le courlis esquimau, n'a pas eu d'observation confirmée depuis 1963. Grâce au travail méticuleux d'Audubon, nous avons toujours une vue de l'ornithologie américaine au XIXe siècle.

Chouette rayée par John James Audubon

«Chouette rayée» de John James Audubon, planche 46 de «Les oiseaux d'Amérique» (Photo: domaine public via la National Audubon Society)

Aujourd'hui, seulement 120 ensembles complets de Les oiseaux d'Amérique existe toujours. L'œuvre est considérée comme l'un des manuscrits les plus chers de tous les temps, se vendant régulièrement pour au moins 5 millions de dollars – et plus de 13 millions de dollars – aux enchères.

Si vous cherchez à voir Les oiseaux d'Amérique en personne, c'est toujours possible. L'Académie des sciences naturelles de l'Université Drexel de Philadelphie en possède un exemplaire complet. Les énormes folios d'éléphants sont exposés et chaque jour, à 15 h 15, le personnel tourne une page du livre. Vous pouvez également explorer tous les dessins d'Audubon grâce aux numérisations haute résolution mises à disposition par la National Audubon Society.

Si vous voulez en savoir plus sur la vie incroyable de John James Audubon, vous pouvez lire la biographie complète de Richard Rhode, John James Audubon, La fabrication d'un Américain.

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