5 faits sur James McNeill Whistler, un artiste américain qui a fait de «l’art pour l’art»

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Portrait de James Abbott McNeill Whistler

James McNeill Whistler, «Arrangement en gris: portrait du peintre», ca. 1872 (Photo: Domaine public Wikimedia Commons)

En 1871, artiste américain James McNeill Whistler achevé l’une des peintures les plus célèbres d’aujourd’hui. Connu familièrement comme Mère de Whistler, Arrangement en gris et noir n ° 1 a captivé les téléspectateurs avec sa simplicité discrète et sa composition simple pendant près de 150 ans. Bien que cette pièce soit sans doute la création la plus célèbre de Whistler, ce n'est pas la seule chose à savoir sur l'artiste, dont l'histoire de la vie comprend des maisons étrangères, des querelles avec des amis et même des combats de paons.

Vous voulez en savoir plus sur cet artiste emblématique? Voici cinq faits sur James McNeill Whistler.

Il a développé un intérêt pour l'art en tant qu'enfant vivant en Russie.

Portrait de James McNeill Whistler

William Edward Kilburn, daguerréotype de James McNeil Whistler, ca. 1847-1849 (Photo: Domaine public Wikimedia Commons)

En 1834, James Abbott McNeill Whistler est né à Lowell, Massachusetts – une ville natale à laquelle il renoncera plus tard. «Je vais naître quand et où je veux», a-t-il déclaré en 1877, «et je ne choisis pas de naître à Lowell». Bien qu'un rejet de son lieu de naissance puisse sembler étrange, Whistler a mené un mode de vie international dès son jeune âge. À la suite d'un déménagement dans le Connecticut en 1837, sa famille a déménagé à Saint-Pétersbourg, Russie quand Whistler n'avait que 8 ans.

C'est pendant son séjour à Saint-Pétersbourg que Whistler a découvert et développé ses talents artistiques. Après deux ans à l'Imperial Academy of Arts, lui et sa mère ont déménagé à Londres, où il a étudié officieusement la photographie et l'art sous la direction de son beau-frère. Semblant sur la bonne voie vers une carrière artistique réussie, les plans de Whistler changèrent en 1849, lorsque son père – un éminent ingénieur – mourut du choléra et sa famille retourna au Connecticut.

Il a envisagé de servir au ministère, de rejoindre l'armée et de travailler comme cartographe avant d'étudier l'art à Paris.

Carte de James McNeill Whistler

James McNeill Whistler, Carte de l'hémisphère occidental (d'après Sketchbook), 1851 (Photo: Domaine public du Metropolitan Museum of Art)

Après la mort de son mari, la mère de Whistler a inscrit son fils dans une école préparatoire dirigée par un révérend. Alors qu'elle avait espéré qu'une telle scolarité le conduirait sur la voie d'une carrière dans le ministère, il a plutôt passé son temps à dessiner des caricatures et est finalement entré – et a abandonné – l'école militaire.

Whistler a ensuite travaillé comme cartographe militaire et maritime. Alors que son travail habilement dessiné était prometteur, il était à plusieurs reprises en retard et notoirement paresseux. C'était son habitude de remplir ses cartes de sirènes, de monstres marins et d'autres créatures mythiques, cependant, qui lui a finalement coûté son travail.

Après ces échecs infructueux, il a décidé de poursuivre l'art comme profession. En 1855, il s'installe à Paris, où il a étudié l'art (à la fois en milieu universitaire et sur son propre mérite). Bien qu'il ait passé ses trois premières années dans la capitale française à se livrer à des excès et à des performances insuffisantes, il a commencé à prendre sa pratique au sérieux en 1858, lorsqu'il est entré dans le cercle social du maître réaliste Gustave Courbet.

Il a donné à ses peintures des titres inspirés de la terminologie musicale.

James McNeill Whistler Peinture

James McNeill Whistler, «Nocturne en noir et or – La fusée qui tombe», 1875 (Photo: Wikimedia Commons Public Domain)

Au cours des dix années suivantes, Whistler s'est fait un nom à Paris et à Londres (où il a déménagé en 1859) avec son peintures tonales. Servant simplement d’études de la couleur et dépourvues de significations sous-jacentes, ces œuvres illustrent l’intérêt de Whistler pour créer «l’art pour l’art». Cette approche détachée de l’art fait partie des héritages les plus marquants de l’artiste, à l'image de sa tendance à donner des tableaux noms musicaux.

«Nocturne», «harmonie» et «symphonie» ne sont que quelques-uns des termes que Whistler a choisi de figurer dans ses titres. Inspiré par la conviction que «la musique est la poésie du son, la peinture de la vue l'est aussi, et le sujet n'a rien à voir avec l'harmonie du son ou de la couleur», l'artiste a commencé à donner à ses peintures des titres lyriques au début 1870, avec Arrangement en gris et noir n ° 1 comme exemple précoce – et particulièrement bien connu -.

Il y a un Arrangement en gris et noir n ° 2.

Mère de Whistler

James McNeill Whistler, «Arrangement en gris et noir n ° 1», 1871 (Photo: Wikimedia Commons Public Domain)

Arrangement en gris et noir n ° 1 est un portrait de la mère de l'artiste, âgée de 67 ans Anna McNeill Whistler. Il a été achevé en 1871, cinq ans après que la mère de Whistler a décidé de le rejoindre à Londres.

En plus de montrer l'accent de Whistler sur la couleur, qu'il a exploré à travers la forme, la forme et la composition, la peinture austère illustre également la perception de l'artiste de sa mère pieuse, dont la présence à Londres – auparavant le cadre de son style de vie bohème – il a décrit comme un «Bouleversement général» dans une lettre à un ami artiste et ami Henri Fantin-Latour.

Avec sa composition de base, son sujet banal et sa palette de couleurs sombres, de nombreux contemporains de Whistler ont critiqué l'œuvre. À Thomas Carlyle, historien, satiriste, philosophe et mathématicien écossais, cependant, ce sont ces mêmes qualités qui l'ont rendu mémorable. Cela l'a incité à commander Whistler pour produire Arrangement en gris et noir n ° 2, un portrait imité avec Carlyle.

Arrangement en gris et noir n ° 2

James McNeill Whistler, «Arrangement en gris et noir n ° 2», 1873 (Photo: Wikimedia Commons Public Domain)

"Il a aimé la simplicité de la chose, la vieille dame assise avec ses mains sur ses genoux, et a dit qu'il serait peint", a expliqué Whistler. "Et il est venu un matin bientôt, et il s'est assis, et j'avais la toile prête, mes pinceaux et ma palette, et Carlyle a dit: 'Et maintenant, mon, tire-toi!'"

Sa vie était remplie de querelles.

La salle du paon

La salle du paon (Photo: Wikimedia Commons CC BY-SA 2.0)

Si la collaboration de Whistler avec Carlyle s'est avérée fructueuse (Arrangement en gris et noir n ° 2 reste l'un de ses portraits les plus importants), toutes ses relations ne se sont pas bien passées. En fait, il s'est souvent battu – et s'est même brouillé avec – des amis et des collègues artistes. Des exemples célèbres incluent Courbet (qui a fait sensation en peignant la petite amie de Whistler nue en 1864); William Merritt Chase (qui a qualifié Whistler de «véritable tyran»); et le critique d'art John Ruskin (que Whistler a poursuivi pour diffamation après avoir comparé son art à "jeter un pot de peinture au visage du public").

La plus tristement célèbre des nombreuses querelles de Whistler, cependant, Frederick Richards Leyland. Leyland, un magnat du transport maritime anglais, possédait une prolifique collection de porcelaine chinoise. Dans les années 1870, il a chargé l'architecte Thomas Jeckyll de concevoir et de fabriquer une pièce dans sa maison de Londres pour exposer ces marchandises. Lorsque Jeckyll a commencé à avoir des problèmes de santé alors que Reyland était hors de la ville, Whistler a été embarqué et immédiatement tous les plans précédents ont été abandonnés.

«Eh bien, vous savez, je viens de peindre», se souvient-il. "J'ai continué — sans dessin ni croquis — en mettant chaque touche avec une telle liberté… Et l'harmonie en bleu et or se développant, vous savez, j'ai tout oublié dans ma joie.” Lorsque Leyland a appris les libertés que Whistler avait prises, cependant, il n'a pas partagé cette joie. En fait, il a refusé de payer l'intégralité de Whistler. Whistler, à son tour, a répondu en ornant la pièce de Art et argent; ou, l'histoire de la chambre, une fresque symbolique représentant deux paons de combat.

Installé par le Smithsonian depuis 1906, le Peacock Room se trouve maintenant dans la Freer Sackler Gallery à Washington, DC, où il reste un point culminant de la collection et, à plus d'un titre, un symbole de la vie et de la carrière de Whistler.

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